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In 1991, four researchers from the Chapin Hall Center for Children at the University of Chicago presented to the city, faced with rising poverty and violence, particularly among young people, an alternative vision of reforming the social services system, with a focus on social services to support youth and families. With funding from an intermediary, the Chicago Community Trust, worth $30 million - $65 million in current values - this proposal was initially tested in 7 low-income neighborhoods in the city, and the experience generated a published report, called “Children, Families and Communities. A New Approach to Social Services"[1]. In this article, we intend to present some elements of this proposal that can contribute to the efforts of creating responsive and supportive communities[2].

First, there is the analysis of realities perceived as challenges for present and future societies, namely: 1) at the moment, youth are and will continue to be a smaller proportion of the population; beyond, youth are more exposed to poverty than any other age group, and the proportion of the young population who are poor and who belong to minority groups is growing; an increasing proportion of young people will be at a disadvantage because of poverty and the reduced number of educational and employment opportunities available to these groups; in the face of these challenges, each young people today will have to play a significant role in adulthood to sustain and improve our social, economic and political institutions; 2) profound changes in the structure and functioning of families, reducing private resources to care for the youth; due to marital instability, the percentage of young people living with one parent increases; an increase in the number of young people living in homes where the only parent or both work; reduction in the size of families resulting in reduced opportunities for intergenerational relationships and support; greater geographic mobility leading to periods of isolation, both for people who move and for those who stay in communities; 3) existing social services are only problem-orieted, in a fragmented and narrow way, and when these have already become chronic or severe; the bureaucratic structures through which these specialized services are offered make it difficult to recognize and respond to the totality of young people's needs; overall, federal and state laws, funding, and practice have reinforced these trends.

We live, therefore, in a society that is both obliged to support new generations and interested in nurturing their ability to contribute. This requires, say the researchers, “a fundamental shift in our conception of services, from one concerned only with curing or preventing problems for some children and parents, to one that is also concerned with promoting the development of all children and the functioning of all the families". That is, two dimensions are needed: “organized opportunities that build skills and adequate response to problems”. As the four researchers remind us, a reform of social services is just one of the many resources needed to support the development of children and families – such as the presence of at least one responsible caring adult, jobs for these people, housing, education, health, leisure etc.

How to reform social services? The report mentions that many of the reforms being proposed and tested are aimed at changing the unidisciplinary focus, fragmentation, as well as the centralization of planning, financing and control of existing services. But while these questions are necessary, they are not enough. The issue to be tackled is that, given all the changes we discussed in the previous paragraphs, related to the demand on parents and the challenges that children face, social services for youth and families need to face the mission of training these youths, both with regard to training for work, in a context of rapid social and technological changes, and with regard to their training for citizenship and civic participation. An example of this type of redirection comes from health services, which in addition to responding to critical and chronic health problems, have begun to address health promotion; in this conception, programs and practices that promote development and those that solve problems are interdependent.

Here are three central ideas of the study.

The first of them is to promote the so-called primary services, which are composed of organized activities and associations existing to some extent in all communities, and without special qualifications; therefore, offering direct help in ways that are neither categorical nor stigmatizing. In addition, primary services can strengthen the benefits of specialized and problem-oriented services that youth and adults are using. Primary services include playgrounds and day care centers; sports teams; art, music and after-school programs; youth volunteer opportunities; telephone warm lines and mentoring programs; drop-in and support programs for parents; as well as the resources of museums, parks, libraries, community centers and settlement houses.

The second is to give primary services a central role in a larger service structure for youth and families, with primary services, with their development orientation, as full partners with specialized services, with their traditional problem orientation.

Third, connections between citizens and people service providers needed to make this happen can best be created and sustained at the community level, where families first look to sources of improvement and support. It is at this level that planning and service delivery can be most responsive to youth and families, and where primary and specialized services can best function together. It is important to emphasize, according to the researchers, that the creation of this broad infrastructure of services depends on the engagement of communities in planning, together with service providers, in addition to the development of mechanisms that facilitate access and make the services work together as a system for each child and family.

Finally, the researchers remind that the application of these ideas in different communities can present different strategic challenges, depending on factors such as the strength of citizen and civic leadership within a community, the level and quality of existing primary and specialized services, the urgency of particular goals for children and families, and the extent to which organizations and individual leaders have a collaborative or combative history. In addition, underserved communities where the needs of children and families are compelling, and where there is likely to be little or no infrastructure for primary or specialized services, will present the greatest challenge.

The above considerations were made based only on the Introduction and the first chapter of the mentioned report. In its other three chapters the following subjects are treated in detail: in the second chapter, the role, function and importance of primary services; in the third chapter, how primary and specialized services can work together to achieve the objectives of the proposed vision, and the issue of what needs to happen within communities; the fourth chapter discusses implementation issues and strategies to be considered in assessing the vision.

[1] WYNN, J; COSTELLO, J; HALPERN, R. & RICHMAN, H. Children, families, and communities. A
new approach to social services. Chapin Hall Center for Children, University of Chicago, 1994.

[2] I would like to thank Dr. Daniel Bassill, a great activist for the rights of youth, for having made the aforementioned report available.

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Em 1991, quatro pesquisadores de um centro para crianças chamado Chapin Hall Center for Children, na Universidade de Chicago, apresentaram à cidade confrontada pelo aumento da pobreza e da violência, principalmente entre jovens, uma visão alternativa de reforma do sistema de serviços sociais, tendo como foco os serviços sociais de apoio às juventudes e às famílias. Com o financiamento de uma intermediária, a Chicago Community Trust, no valor de $ 30 milhões – $ 65 milhões em valores atuais -, essa proposta foi testada, inicialmente, em 7 bairros de baixa renda da cidade, e a experiência gerou um relatório publicado como – traduzindo-se o título - “Crianças, Famílias e Comunidades. Uma Nova Abordagem para os Serviços Sociais”[1]. Neste artigo, pretendemos apresentar alguns elementos dessa proposta que possam contribuir para o esforço de criação de comunidades responsivas e solidárias.

Em primeiro lugar, há a análise de realidades percebidas como desafios para as sociedades presentes e futuras, a saber: 1) no momento, as juventudes são e continuarão a ser uma proporção menor da população; além disso, as juventudes são mais expostas à pobreza do que qualquer outro grupo de idade, e a proporção da população jovem que é pobre e que pertence a grupos minoritários está crescendo; uma proporção crescente de jovens estará em prejuízo por causa da pobreza e do número reduzido de oportunidades de estudo e emprego disponíveis para esses grupos; face a esses desafios, cada jovem hoje terá que desempenhar um papel significativo na fase adulta para sustentar e aperfeiçoar nossas instituições sociais, econômicas e políticas; 2) mudanças profundas na estrutura e funcionamento das famílias encurtando os recursos particulares para cuidar das juventudes; devido ao quadro de instabilidade marital, aumenta o percentual de jovens vivendo com uma pessoa parente; aumento do número de jovens vivendo em lares onde a única pessoa responsável ou as duas trabalham; diminuição do tamanho das famílias acarretando em diminuição de oportunidades de relacionamentos e apoios intergeracionais; maior mobilidade geográfica acarretando em períodos de isolamento, tanto para as pessoas que se movem quanto para as que ficam nas comunidades; 3) os serviços sociais existentes são orientados apenas à resolução de problemas, de forma fragmentada e estreita, e quando estes já se tornaram crônicos ou severos; as estruturas burocratizadas por meio das quais são oferecidos estes serviços especializados tornam difícil o reconhecimento e a resposta à totalidade das necessidades das juventudes; no geral, leis federais e estaduais, financiamento e prática têm reforçado essas tendências.

Vivemos, portanto, em uma sociedade que é tanto obrigada a apoiar as novas gerações quanto interessada em fomentar suas habilidades para contribuir. Isto requer, dizem os pesquisadores, “uma mudança fundamental em nossa concepção de serviços, de uma preocupada apenas em curar ou prevenir problemas para algumas crianças e parentes, para uma que é também preocupada em promover o desenvolvimento de todas as crianças e o funcionamento de todas as famílias”. Isto é, duas dimensões são necessárias: “oportunidades organizadas que construam competências e resposta adequada a problemas". Como lembram os quatro pesquisadores, uma reforma dos serviços sociais é apenas um dos muitos recursos necessários para apoiar o desenvolvimento de crianças e famílias – como a presença de pelo menos uma pessoa adulta responsavelmente cuidadosa, empregos para essas pessoas, habitação, educação, saúde, lazer etc.

Como reformar os serviços sociais? O relatório menciona que muitas das reformas sendo propostas e testadas têm como objetivos alterar o foco unidisciplinar, a fragmentação, bem como as centralizações do planejamento, financiamento e controle dos serviços existentes. Mas, embora essas questões sejam necessárias, não são suficientes. A questão a ser atacada é a de que, diante de todas as mudanças que discutimos nos parágrafos anteriores, relacionadas à demanda sobre os pais e mães e os desafios que as crianças enfrentam, os serviços sociais para as juventudes e famílias precisam encarar a missão de formar essas juventudes, tanto com relação à formação para o trabalho, num contexto de mudanças sociais e tecnológicas rápidas, quanto com relação a sua formação para a cidadania e participação cívica. Um exemplo desse tipo redirecionamento vem dos serviços de saúde, que além de responderem a problemas de saúde críticos e crônicos, começaram a abordar a promoção da saúde; nesta concepção, os programas e práticas que promovem o desenvolvimento e aqueles que resolvem problemas são interdependentes.

Seguem-se três ideias centrais do estudo.

A primeira delas consiste em promover os chamados serviços primários, que são compostos pelas atividades organizadas e associações existentes em alguma medida em todas as comunidades, e sem qualificações especiais; portanto, oferecendo ajuda direta de maneiras nem categóricas nem estigmatizantes. Além disso, os serviços primários podem fortalecer os benefícios dos serviços especializados e voltados a problemas, que jovens e pessoas adultas estejam usando. Os serviços primários incluem parquinhos e creches; times esportivos; arte, música e programas de contraturno escolar; oportunidades de voluntariado juvenil; linhas telefônicas de apoio e programas de mentoria; programas de recreação e apoio a pais e mães; bem como os recursos de museus, parques, bibliotecas, centros comunitários e abrigos.

A segunda consiste em dar aos serviços primários um papel central numa estrutura maior de serviços para as juventudes e famílias, tendo os serviços primários, com sua orientação voltada para o desenvolvimento, como parceiros plenos dos serviços especializados, com sua tradicional orientação para o problema.

Em terceiro lugar, as conexões entre cidadãos e cidadãs e pessoas que oferecem os serviços necessárias para que isto aconteça podem ser melhor criadas e sustentadas no nível da comunidade, onde as famílias primeiro buscam fontes de aprimoramento e apoio. É nesse nível que o planejamento e o fornecimento de serviços podem ser mais responsivos para as juventudes e famílias, e onde serviços primários e especializados podem funcionar juntos plenamente. É importante ressaltar, conforme os pesquisadores, que a criação desta infraestrutura ampla de serviços depende do engajamento das comunidades no planejamento, juntamente com as pessoas que oferecem os serviços, além do desenvolvimento de mecanismos que facilitem o acesso e façam os serviços funcionarem juntos como um sistema para cada criança e familiares. A consequência esperada desses esforços é a criação de comunidades responsivas e solidárias – um benefício de longo prazo e mais importante do que poderia resultar da reforma dos serviços sozinha.

Por último, os pesquisadores lembram que a aplicação dessas ideias em diferentes comunidades pode apresentar diferentes desafios estratégicos, dependendo de fatores tais como a força da liderança cidadã e cívica dentro de uma comunidade, o nível e a qualidade dos serviços primários e especializados existentes, a urgência dos objetivos particulares para crianças e famílias, e a extensão em que organizações e lideranças individuais têm uma história colaborativa ou combativa. Além disso, comunidades carentes em que as necessidades de crianças e famílias são grandes, e onde é provável haver pouco ou nenhuma infraestrutura de serviços primários ou especializados, oferecerão o maior desafio.

As considerações acima foram feitas com base apenas na Introdução e no primeiro capítulo do relatório mencionado. Em seus outros três capítulos são tratados com detalhes os seguintes assuntos: no segundo capítulo, o papel, função e importância dos serviços primários; no terceiro capítulo, como serviços primários e especializados podem trabalhar juntos para atingir os objetivos da visão proposta, bem como a questão do que é necessário ocorrer dentro das comunidades; no quarto capítulo, discutem-se questões de implementação e estratégias a serem consideradas na avaliação da visão.

[1] Agradeço ao Dr. Daniel Bassill, um grande militante dos direitos para as juventudes, por ter disponibilizado o relatório mencionado.

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